Plus de cent ans après sa publication, L'appel de la forêt - Premier court métrage de Jack London - continue d'être pertinent dans le paysage culturel américain, à tel point qu'après d'innombrables transpositions officieuses et trois officiers, la version de Chris Sanders (réalisateur de Dragon Trainer) arrive à l'écran, avec le titre du même nom et adaptée pour un public plus jeune.

Le chien Buck, un grand hybride très ludique et "gâté" de St. Bernard / Scotch Collie, vit en Californie dans la luxueuse maison d'un magistrat (Bradley Whitford). Une nuit, le jardinier de famille profite de sa confiance avec Buck pour l'enlever et le vendre: la ruée vers l'or du Klondike vient d'éclater et les chiens de traîneau sont des denrées précieuses. Pendant le voyage, Buck apprend la loi du bâton entre les mains d'un homme cruel dans un chandail rouge (Dan Stevens), pour être vendu à deux postiers canadiens (Omar Sy et Cara Gee). Ici est née sa rivalité avec le chef de meute Spitz, un husky agressif qui n'accueille pas le nouveau venu. Buck commence également à voir des manifestations de ses instincts "personnifiés" dans un grand loup noir, ce qui le poussera progressivement à embrasser sa vraie nature. Après avoir vaincu (dans le livre tué) Spitz au combat, un autre changement de propriétaire voit Buck croiser le chemin de John Thornton (Harrison Ford), et à ce stade, il commence lune véritable aventure des deux, qui se lancent à la recherche d'un brin d'or non marqué sur les cartes, et se retrouveront (sic.)

Cette version de l'appel de la forêt s'adresse clairement aux familles, et la direction reflète cet objectif: coupes continues, narration linéaire et le fait que tous les événements les plus grossiers se produisent hors écran. Les paysages sont presque entièrement reconstruits en CGI, mais c'est quand même dommage de ne pas avoir quelques secondes de plus pour en profiter: chaque aperçu des forêts du nord ou des étendues enneigées ne dure pas plus de quelques secondes, ce qui en fait plus un besoin d'assemblage qu'un véritable choix l'esthétique. Même les animaux sont rendus en infographie, tout d'abord Buck, basé sur la capture de mouvement de Terry Notary (chorégraphe, acteur et cascadeur né en tant qu'acrobate au Cirque du Soleil), et rendu en postproduction. Ce choix a permis au protagoniste canin d'exprimer un large éventail d'émotions, mais le voir avec des acteurs de chair et de sang peut parfois saper la suspension de l'incrédulité. Heureusement, on n'obtient jamais l'effet "Scooby Doo", mais certaines interactions semblent fausses: en particulier en présence de lumière douce ou diffuse, les ombres ne convainquent pas pleinement, et en touchant deux animaux, il est difficile de comprendre où il y a réellement contact . Le rendement général est augmenté par des choix d'éclairage complémentaires aux limites du CGI, donc dans des scènes avec peu de sources lumineuses très dirigées, ou dans des conditions de mauvaise visibilité.
Les performances sont toutes bonnes, Harris Ford ressemble presque à un Han à la retraite aux prises avec un autre ami à fourrure; le méchant semble être sorti de Pocahontas, mais reste assez intimidant, surtout pour ceux qui ne sont pas fans de maltraitance animale. A noter également Omar Sy, qui continue à donner d'excellentes interprétations depuis sa grande pause dans "Quasi Amici".

Quiconque a lu Le roman remarquera d'innombrables différences entre celui-ci et le script: comme dans le film de 34 avec Clark Gable, ici la perspective n'est pas uniquement fournie par l'esprit animal de Buck, mais l'accent est déplacé sur la relation entre lui et Thornton, qui dans le roman, il a un rôle décidément mineur. Un autre changement à ne pas manquer réside dans le ton général de l'œuvre: l'appel de la forêt était une sorte de célébration du primitivisme, son succès était également dû au désir d'un retour aux origines en Amérique industrialisée; cette version préserve l'esprit sauvage de Buck qui le conduira à vivre avec les loups, mais le décor a été nettoyé et adouci. Et si de nombreuses divergences par rapport au texte sont plus que justifiées, personne n'apporterait un sou pour un film dans lequel le chien protagoniste devient un chasseur indien pour venger son défunt propriétaire, d'autres sont simplement dictés par le public cible choisi. Le résultat est qu'il ne reste que très peu de l'esprit de l'original, pour nous donner ce qui est essentiellement un film de copain sur la relation entre l'homme et l'animal. Un film qui sera sûrement apprécié des plus petits, mais il est dommage de voir une autre adaptation ne pouvant capter la véritable essence primitive de l'appel de la forêt.